Santiago Ramón y Cajal

Abrimos hoy la entrada de este blog para rendir sincero homenaje a uno de los científicos más importantes de la historia de España, el aragonés Santiago Ramón y Cajal. Médico en la guerra de Cuba, catedrático y profesor universitario, amante de la fotografía y premio Nobel en 1906, la carrera de Cajal está llena de aportes al conocimiento que le valieron ser el padre de la neurociencia mundial. Un genio al nivel de Darwin o Pasteur que abrió caminos hasta ese momento desconocidos y que todavía hoy son transitados.

Autorretrato coloreado. Cajal, gran aficionado, también realizó importantes aportaciones al mundo de la fotografía. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

Un aragonés nacido en Petilla

Ramón y Cajal nació en 1852 en Petilla de Aragón (Navarra). Allí estaba la familia por la profesión del padre, médico, aunque solo dos años después iniciaron un peregrinaje por pueblos como Larrés, de dónde era la familia, Luna, Valpalmas o Ayerbe. Cajal conoció el mundo rural aragonés donde tuvo grandes peleas con su padre por ser díscolo y un mal estudiante, aunque desarrolló una gran curiosidad por las cosas y un gran interés por el dibujo, características claves en su desarrollo como investigador.

Casa nata de Santiago Ramón y Cajal en Petilla de Aragón (Navarra). Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

En 1870 toda la familia se trasladaría a Zaragoza y el joven iniciaría, por fin, la carrera de medicina. Con los estudios terminados fue llamado a filas. Eran tiempos de la Primera República y de la guerra de los Diez Años en Cuba. La aventura era apetecible, aunque fue una bofetada de realidad: el ideal romántico quedó destruido por los mosquitos, la corrupción de los mandos militares y enfermedades como el paludismo o la disentería. A su vuelta en 1875 retomó su carrera académica y con parte de los ahorros de su servicio en Cuba se compró un microscopio con el que iniciar sus investigaciones histológicas. Y es que si hay una imagen icónica del sabio aragonés es la que lo muestra junto a un microscopio.

Fotografía de Cajal en Zaragoza en 1880. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

A finales de la década, en 1879, se casó con Silveria Fañanás García. Se conocían desde el bachillerato realizado en Huesca y se casaron en la iglesia de San Pablo de Zaragoza. El enlace no fue bien visto por la familia de Cajal, quienes no asistieron. Estuvieron juntos más de cincuenta años y tuvieron siete hijos: Santiago, Fe, Pabla Vicenta, Jorge,​ Enriqueta, Pilar y Luis.

Foto familiar en Valencia,1886. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

El despegue definitivo de su carrera académica.

En 1882 ganó la cátedra de Anatomía Descriptiva de la Facultad de Medicina de Valencia. En 1885 una nueva epidemia de cólera asoló España. Zaragoza fue la provincia más castigada con 13.526 muertos, seguida de Valencia y de Teruel (6.960 muertos). La Diputación de Zaragoza le encargó un estudio sobre el bacilo causante de la enfermedad y le regaló un microscopio de alta calidad. Sus conclusiones pasaron desapercibidas para la comunidad internacional aunque se adelantaron en un año a las de dos bacteriólogos americanos, D.E. Salmon y Teobaldo Smith, que desarrollaron la vacuna.

Santiago Ramón Cajal, capitán médico en Cuba, retratado por Izquierdo Vives en 1874. (Museo del Ejército de España) Fuente: es.wikipedia.org

Poco después, se trasladaría a Barcelona donde ocupó la cátedra de Histología de la Facultad de Medicina de la Universidad de Barcelona. Aquí tendría lugar su “año cumbre, su año de fortuna”, como Cajal se refería a 1888, cuando descubrió los mecanismos que gobiernan la morfología y los procesos conectivos de las células nerviosas de la materia gris del sistema nervioso cerebroespinal. Cajal demostraba que las neuronas eran células independientes cuyas conexiones no eran continuas y un año después en el Congreso de la Sociedad Anatómica Alemana su teoría se reconocía internacionalmente.

Cerebelo, célula de Purkinje. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

En 1892 ocupó la cátedra de Histología e Histoquímica Normal y Anatomía Patológica de la Universidad Central de Madrid (hoy Universidad Complutense) donde seguirá desarrollando su teoría neuronal. El reconocimiento internacional continúa y en 1894 será nombrado Doctor Honoris Causa por la Universidad de Cambridge y le seguirán reconocimientos en Boston, Harvard o Moscú. Y en 1906 será Premio Nobel de Medicina, compartido con Camillo Golgi, pronunciando la conferencia titulada Estructura y conexiones de las neuronas.

Dirección del impulso del hipocampo. Sus dibujos son auténticos tesoros desde el punto de vista científico, pero también artísticos. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

Cajal será una figura reconocida en el mundo académico y político de la época. El desastre del 98 llevó a los intelectuales a replantearse el futuro del país y movimientos como el Regeneracionismo proponían cambios estructurales: acabar con la corrupción del sistema político y económico y apostar por la educación como motor de desarrollo del país. En este contexto, Ramón y Cajal será tentado por políticos como el presidente Seguismundo Moret para ocupar el cargo de ministro de Instrucción Pública (actual ministerio de Educación), cosa que rechazará. En este sentido, promovió y dirigió la Junta para la Ampliación de Estudios (JAE), influida por la Institución Libre de Enseñanza y fundada en 1907, que fomentó la mejora de los estudios universitarios basada en la formación del profesorado en el extranjero. Además, fue nombrado senador vitalicio en 1908.

Diploma del premio Nobel. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

Pensar el futuro de la ciencia en España

Ramón y Cajal es una de las figuras clave de la ciencia española y no solo por sus trabajos académicos, sino porque logró crear una cierta infraestructura científica en un país sin tradición previa. Además de la JAE, en 1900 había sido nombrado director del Instituto Nacional de Higiene “Alfonso XII” y del Laboratorio de Investigaciones Biológicas en Madrid, al que renuncia en 1920.  Dos años más tarde, tras abandonar la docencia universitaria, fundaría el Instituto Cajal de Investigaciones Biológicas, al que dedicaría sus esfuerzos hasta su muerte.

Foto familiar. Madrid, 1905. Fuente: http://www.culturaydeporte.gob.es

Y, además de instituciones, también supo rodearse de un grupo de colaboradores y alumnos que intentaron mantener su legado tras su muerte en 1934 y que conformaron una gran generación de histólogos y neurocientíficos hasta que el franquismo depurara algunos de ellos como a Francisco Tello, uno de sus discípulos más cercanos.

Cajal y discípulos en 1915. Fuente: arhipa.org/fotos.html

Científico y artista.

A su trabajo científico y la pasión por el dibujo y la fotografía, hay que añadir, entre otras cosas, su faceta como escritor. Poco después de su muerte, se publicaría El mundo visto a los ochenta años, que venía a completar una interesante producción literaria donde destacan Recuerdos de mi vida o Reglas y consejos sobre investigación científica.

Monumento a Cajal. Parque del Retiro (Madrid) Fuente: es.wikipedia.org

Cajal fue capaz de ver lo que otros no veían a través de un microscopio y de plasmarlo en papel para mostrarlo al mundo. Su minuciosidad, su capacidad de trabajo y curiosidad le llevaron a ser una de las personalidades más importantes de la historia de la ciencia contemporánea y a conseguir el reconocimiento en vida de sus paisanos.

En 1926, recién jubilado, el rey Alfonso XIII inauguró el monumento a Santiago Ramón y Cajal, obra de Victorio Macho, en el parque del  Retiro (Madrid). Cuentan que el ilustre científico no volvió a entrar en el parque.

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Categorías: Los aragoneses | Deja un comentario

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